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Le canot de l'Empereur

Le Canot de l'empereur présenté à Paris ©musée national de la Marine/ P.Dantec
Le Canot de l'empereur présenté à Paris ©musée national de la Marine/ P.Dantec

  

LE CANOT DE L'EMPEREUR

 

 

La construction du canot a été décidée dans le plus grand secret au printemps 1810, lorsque l'Empereur proposa de se rendre à Anvers pour visiter l’arsenal, dont il avait ordonné la création quelques années plus tôt.

 

L’ingénieur Guillemard fournit les plans du canot, tandis que le maître Théau, originaire de Granville, en supervise la construction. Les éléments décoratifs sont confiés au sculpteur anversois Van Petersen. En 21 jours seulement l’embarcation est prête. Elle mesure plus de 18 mètres de long : le tiers arrière est dominé par un rouf spacieux destiné à accueillir les personnalités, tandis que les rameurs occupent tout le reste de l'espace. Son décor est alors assez sommaire.

 

 

 Plan du canot en 1833, Mémorial du Génie maritime

©musée national de la Marine

 

Le 30 avril 1810, le canot d’apparat fait une entrée remarquée dans Anvers : Napoléon et la jeune impératrice Marie-Louise sont à bord, accompagnés du maréchal Berthier, du ministre de la Marine Decrès et de l’amiral Missiessy, commandant l’escadre de l’Escaut ; un véritable cortège naval les entoure. Pendant plusieurs jours le canot assure les déplacements de l’Empereur qui visite le vaisseau amiral Le Charlemagne, assiste au lancement spectaculaire du Friedland et inspecte l’ensemble de sa flotte.

 

 

Auguste Mayer, Visite de Napoléon III à Brest,11 août 1858, 

© Musée national de la Marine/A.Fux

 

 

En 1814 le canot est expédié à Brest. Son ornementation est complétée mais reste sobre, avec un aigle à la proue. Puis il subit de nouvelles modifications dans sa décoration avant la visite à Brest de Napoléon III et de l’Impératrice Eugénie en 1858. C’est de cette époque que datent les éléments sculptés actuels, notamment la figure de proue représentant Neptune, le groupe arrière avec les armes impériales et, surmontant le rouf, une grande couronne soutenue par quatre angelots. Même les rames sont ornées de somptueux motifs peints. 

 

Destiné à l’oubli, le Canot de l’Empereur aurait pu finir sous les bombes qui anéantirent Brest à la fin du deuxième conflit mondial. Le miracle veut que le musée de la Marine soit alors en cours de constitution au Palais de Chaillot ; l’espace n’y est pas compté : l’embarcation impériale peut en être le fleuron.

 

   

Anonyme, Le Canot de l'Empereur dans son hangar à Brest et Arrivée au musée national de la Marine en 1943 ©musée national de la Marine

 

Sous la protection des autorités allemandes, le canot quitte Brest le 9 mai 1943. D'abord transporté par chaland, il est amarré à un wagon SNCF. Le voyage en train dure huit jours : de la gare de Brest à la gare Montparnasse les voies sont volontairement désertées, car ce convoi exceptionnel ne peut croiser d'autres trains. La traversée de Paris en camion est un vrai spectacle pour les badauds. Toute l’opération est contrôlée, mesurée, minutée, mais à Chaillot rien n'est prévu pour permettre au canot d’entrer dans le musée : les portes sont trop étroites ! Plus de deux années de négociations vont être nécessaires pour trouver une solution. Enfin, en août 1945, une énorme brèche est pratiquée dans le mur du Palais de Chaillot et, tout doucement, le canot impérial entre dans le sépulcre dont il ne sortira peut-être jamais.

 

 

 

 

 

La restauration complète du Canot a été effectuée de 2001 à 2003 par les charpentiers de l’atelier militaire de Cherbourg (bers et structure interne de la coque) et par un groupement de restaurateurs (sculptures, polychromie et dorure), avec le soutien de la Fondation Napoléon.

 

 

 

Marjolaine Mourot

Canot de l'Empereur, 1810, vue de la poupe
Canot de l'Empereur, 1810 | Canot de l'Empereur, 1810
Visite de Napoléon III à Brest, 11 août 1858
Visite de Napoléon III à Brest, 11 août 1858 | Visite de Napoléon III à Brest, 11 août 1858
Angelot chevauchant un cheval marin, vue de face (après restauration)
ÉLÉMENT DE DÉCOR NAVAL ; Ronde bosse, Angelot chevauchant un cheval marin | ÉLÉMENT DE DÉCOR NAVAL ; Ronde bosse, Angelot chevauchant un cheval marin
Vue du canot de l'Empereur
Vue du canot de l'Empereur | Vue du canot de l'Empereur
Gouvernail
Gouvernail, Gouvernail de canot | Gouvernail, Gouvernail de canot
2011.59.1 après resto.JPG
Canot impérial du Port de Brest | Canot impérial du Port de Brest
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Détail des sculptures du Canot impérial du Port de Brest | Détail des sculptures du Canot impérial du Port de Brest